TriMet considera subir tarifas, cortar servicio, dejar de ofrecer tren gratis para equilibrar el presupuesto

by Melanie Davis
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Neil McFarlane and Martín González
Richard Jones El Hispanic News Portland, OR — TriMet pronto podría pedirle que pague unos cuantos centavos más para usar sus servicios para ir y regresar de su trabajo. Además de esas pocas monedas, algunas cifras bastante serias están siendo discutidas en TriMet — el Distrito de Transporte Metropolitano de Tres Condados de Oregón. Es hora de equilibrar el presupuesto para el año fiscal 2013, el cual transcurre desde julio del 2012 hasta junio del 2013. El presupuesto del año fiscal 2012 de TriMet es de $444 millones de dólares, o cerca de $200 dólares por persona en el área de los tres condados. El presupuesto del año fiscal 2013, con varios asuntos aún por ser arbitrados, podría no estar completamente establecido sino hasta el próximo otoño. Cálculos tempranos sugieren que los gastos del año fiscal 2013, si no son alterados, podrían tener un déficit de casi $17 millones de dólares. Aunque el resultado del presupuesto del año fiscal 2013 debe ser presentado a más tardar en julio, parece que varios retrasos prevendrán que sea entregado a tiempo. Varios asuntos importantes ya están en camino. El puente para ferrocarriles ligeros entre Portland y Milwaukie, el cual se calcula que costará $134 millones de dólares, ya empezó a tomar forma entre el Puente Marquam y el Puente Ross Island. La factura para el nuevo puente es sólo una pequeña porción de los $1.49 billones de dólares calculados para extender la línea del MAX hacia Milwaukie. Los gobiernos federales, estatales, y del condado cubrirán cerca del 95 por ciento del costo del puente y rieles, comentó el Gerente General de TriMet, Neil McFarlane. “Cuando terminemosâ€, dijo él, “nosotros operaremos de manera más eficienteâ€. Los ferrocarriles ligeros, señaló él, son más eficientes que los autobuses que queman diesel. Además de autobuses, TriMet opera el MAX (Metropolitan Area Express), el ferrocarril ligero que ofrece servicio a Hillsboro, Beaverton, Portland, Gresham, y el Clackamas Town Center. El servicio del MAX hacia Milwaukie podría empezar a viajar rápidamente por los rieles en el año 2015. Actualmente, los vagones del MAX viajan cada 15 minutos durante horas pico, con horarios más lentos temprano en la mañana, a medio día, y en la noche. El programa de LIFT ofrece servicio de puerta a puerta para personas incapacitadas. Hasta aquí, muy bien. Pero a pesar de los sonidos alentadores de los autobuses y vagones de los ferrocarriles ligeros del MAX en las calles de la ciudad, no todo es color de rosa en el territorio de TriMet. Planes para equilibrar el presupuesto Aunque un déficit proyectado de $17 millones de dólares podría parecer insignificante en un presupuesto anual de cerca de medio billón de dólares, $17 millones de dólares aún son $17 millones de dólares. Y la pregunta de a quién se le cortarán beneficios de TriMet ha causado demandas y contrademandas entre la administración (que no forma parte de ningún sindicato) y el sindicato del Amalgamated Transit Union Local 757 (ATU). McFarlane y el Presidente del ATU, Jonathon Hunt, tienen ideas muy diferentes sobre cómo hacer desaparecer el calculado déficit de $17 millones de dólares. McFarlane dijo que uno de los problemas era que la economía no creció tan rápido como se calculó, por lo tanto disminuyendo los impuestos. Los ingresos durante los últimos cuatro años, dijo él, han disminuido por $60 millones de dólares. Cerca de la mitad de los ingresos de TriMet son derivados de los impuestos de los negocios locales. Otro problema, dijo él, viene de un alza en el sueldo de los trabajadores miembros del sindicato y de sus beneficios para la salud. “Sus sueldos no pueden ser aumentados más rápido que nuestros ingresosâ€, razonó él. McFarlane seleccionó tres posibilidades para equilibrar el presupuesto. La primera es subir las tarifas, la segunda es disminuir servicios, y la tercera es que los miembros del sindicato paguen parte de sus programas para el cuidado de la salud. McFarlane comentó que el costo promedio de cuidados médicos para un empleado miembro del sindicato es de $21,836 dólares por año, mientras que para un trabajador no miembro del sindicato el costo promedio de cuidados médicos es de $11,174 dólares. Los empleados miembros del sindicato, dijo él, deben pagar parte de su programa de cuidado de la salud. La porción que el ATU contribuye al presupuesto de TriMet está creciendo de manera estable, agregó él. Un documento de información de TriMet declaró, “La tendencia actual en el costo de beneficios para empleados miembros de un sindicato es insostenible, y nosotros nos encontramos en un callejón sin salida en las negociaciones con el Amalgamated Transit Union Local 757.†Randy Stedman, director de relaciones de trabajo y recursos humanos, dijo que el plan de cuidados de la salud del sindicato era un “plan de seguros Cadillac†(plan de salud de alto costo patrocinado por el empleador). Él dijo que sólo le costaba al asegurado $5 dólares por visita. Además, comentó Stedman, “Cubre a las familias [de los trabajadores] durante 16 años después de que el trabajador falleceâ€. Hunt ve la situación desde una perspectiva muy diferente. Presentando un análisis animado de seis minutos en la reunión de la Junta Directiva de TriMet en enero, Hunt dijo que los supervisores no miembros del sindicato habían causado problemas presupuestarios. “Lo que TriMet no le está diciendo al público es el hecho que ellos podrían cortar el déficit proyectado del presupuesto por más de la mitad y podrían hacerlo hoy mismoâ€, denunció Hunt. “TriMet podría ahorrar más de $7 millones de dólares, según un informe de un auditor independiente, al despedir a un contratista privado y llevar a cabo los servicios en casa. Estos contratistas se están enriqueciendo a costos de los contribuyentes y TriMet sólo se queda sentado y deja que se salgan con las suyasâ€. Hunt continuó denunciando que TriMet tenía demasiados supervisores no miembros del sindicato en su nómina. “Otra área donde TriMet inmediatamente podría ahorrarle a los contribuyentes casi $5 millones de dólares [es] regresando al número de puestos administrativos que tenía en el año 2006â€, declaró Hunt. “Se calcula que los nuevos puestos que no son parte del sindicato en TriMet han aumentado por más de 128 desde el año 2006, mientras que el número de empleos de miembros del sindicato que ellos supervisan han permanecido bastante consistentes durante el mismo períodoâ€. Eliminando a los contratistas no miembros del sindicato y eliminando a algunos supervisores, dijo él, “en sí ahorraría casi $12 millones de dólares del dinero de los contribuyentesâ€. “El aumento de tarifas para esta población de usuarios no es necesarioâ€, concluyó Hunt. McFarlane reclamó que la administración había, efectivamente, sufrido las consecuencias. Por más de cuatro años, dijo él, no habían ocurrido aumentos de sueldo para la administración. Los conductores nuevos, agregó él, reciben cerca de $24 dólares por hora después de terminar su capacitación. Según un informe de GovDocs publicado en agosto del 2010, cerca de 200 trabajadores de TriMet, miembros y no miembros del sindicato, recibían más de $100,000 dólares o más en sueldo y beneficios. Fred Hansen, en ese entonces Gerente General de TriMet, recibió un sueldo de $247,071.70 dólares, más $14,562.48 dólares en otros beneficios, ganando un total de $261,634.18 dólares. En una búsqueda de medios para cortar gastos, McFarlane dijo que 12 personas fuera de TriMet habían examinado los libros y no habían encontrado “ninguna fruta al alcance de la mano†que pudieran recortar del presupuesto. La estructura de TriMet Comprender la estructura de TriMet es casi tan difícil como tratar de descifrar la trama de una ópera de Wagner. Establecido en 1969, TriMet cubre los condados de Multnomah, Washington, y Clackamas. La operación incluye cerca de 650 autobuses y 105 vagones de ferrocarriles ligeros de MAX. Cerca de 269 vehículos de LIFT ofrecen servicios de puerta a puerta para personas con incapacidades. ¿De dónde vinieron los $440 millones de dólares para fondos de operación de TriMet para el año fiscal 2012? El financiamiento para TriMet viene de varias fuentes. El Condado de Clackamas, Metro, Milwaukie, el Condado de Multnomah, Oregon City, el Departamento de Transporte de Oregón, Portland, y la Comisión de Desarrollo de Portland contribuyen a los ingresos de TriMet. Según un informe detallado de TriMet, “Cerca de la mitad de nuestro financiamiento para operar autobuses y ferrocarriles ligeros viene de un impuesto sobre la nómina pagado por los negocios del áreaâ€. El sitio web de la organización muestra que los impuestos sobre la nómina son de casi $220 millones de dólares por año, y las personas que usan los servicios pagan cerca de $100 millones de dólares. Otro informe declara, “TriMet recibe de $40 a $45 millones de dólares en fondos federales anualmente para mantenimiento preventivoâ€. McFarlane calculó que esto será reducido por $4 millones de dólares en el año fiscal 2013. Concesiones de varias fuentes contribuyen cerca de $10 millones de dólares. Afiches de publicidad en los autobuses y vagones de ferrocarriles ligeros generan unos cuantos millones de dólares más. McFarlane tiene varias decisiones difíciles que debe tomar sobre sus autobuses y MAX. Como una operación pública, TriMet está solicitando sugerencias de las personas que usan sus servicios sobre horarios, la posible eliminación de algunas líneas, y cambios en tarifas. Los usuarios expresan sus opiniones Sesiones abiertas al público programadas durante las próximas tres semanas permitirán que el público comente sobre los cambios de tarifas y ajustes en las rutas. McFarlane comentó que él no quiere eliminar ningún servicio de autobuses. Los servicios podrían incluir ya sea menos autobuses en algunas rutas o eliminar por completo algunas rutas. “Eso depende de costos de labor realistasâ€, comentó él. Los cambios propuestos exigen nuevas tarifas de los usuarios para recaudar $12.2 millones de dólares del déficit anticipado de $17 millones de dólares. El más notable de los cambios propuestos será la eliminación de la Zona de Trenes Gratis. Actualmente, los usuarios pueden usar gratis las líneas de MAX desde el centro de Portland hasta el Distrito del Lloyd Center y de regreso. Cobrar una tarifa para este tramo corto podría generar cerca de $2.7 millones de dólares. Tratar de separar a los usuarios de la zona gratis de los aprovechados posa un problema para los inspectores de TriMet. “Con la eliminación de la zona gratisâ€, agregó McFarlane, “nosotros podremos incrementar el cumplimiento de la leyâ€. El plan sugiere la eliminación de las tres zonas de servicio actuales y cobrar la misma tarifa para todos los servicios. El pase actual de dos horas — $2.40 para adultos y $1.50 para jóvenes — permite viajes ilimitados en cualquier combinación de direcciones dentro del período de las dos horas. Este programa podría ser remplazado con una tarifa de una sola vía por un período de dos horas. Las nuevas tarifas sugeridas aumentarán a $2.50 para adultos y $1.65 para jóvenes. Un pase de viaje de ida y vuelta con viajes ilimitados permanecería en $5 para todos los usuarios. Las tarifas para Ciudadanos Honrados — usuarios de 65 años de edad o mayores — permanecerían en $1 para un boleto de una vía. Eliminar la Zona Gratis y re-estructurar las tarifas generaría cerca de $12.2 millones de dólares. Eso, comentó Hunt, afectaría en su mayoría a los usuarios con ingresos fijos. Las personas recién llegadas que no hablan inglés tienen un poco de dificultad comprendiendo cómo funciona el sistema. El facilitador de programas multiculturales de TriMet, Martín González, observó, “No saben cuánto deben pagar, así que pagan la tarifa más altaâ€. Consciente del número cada vez más grande de personas que no hablan inglés, el sitio web de TriMet ahora contiene información disponible en español, vietnamés, ruso, chino, y coreano. En una sesión abierta al público en la Biblioteca de Beaverton, usuarios llenaron la sala de conferencias para obtener información y dar sus opiniones. Sesiones futuras están programadas para el 19 de marzo en el Clackamas Town Center, 20 de marzo en la sala de conferencias de la Biblioteca de Beaverton, 21 de marzo en el auditorio del Portland Building, 22 de marzo en Centro de Salud del East County del Condado de Multnomah, y 27 de marzo en la Sucursal del Norte de Portland de la Biblioteca del Condado de Multnomah en la sala de reuniones en el segundo piso. Todas las sesiones son de las 4:30 p.m. hasta las 6:30 p.m., excepto la sesión del 27 de marzo, la cual será de las 5:30 p.m. hasta las 7:30 p.m. Para obtener más detalles visite http://trimet.org/meetings/budget-publichearings.htm/.